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LOS ALTIBAJOS DEL ALGODÓN

LOS ALTIBAJOS DEL ALGODÓN

Este año ha sido tumultuoso para los precios mundiales del algodón. En Marzo los precios del algodón llegaron al máximo de los últimos 150 años, pero a principios de Mayo, los precios habían bajado drásticamente. Esto sigue la perspectiva de rendimientos mayores para el próximo año y de una rebaja en la demanda de los compradores internacionales, especialmente la China. Los precios de los productos básicos pueden tener grandes variaciones en un período muy corto de tiempo, dejando a los agricultores locales en un dilema de qué o cuánto plantar.

El algodón es una de las fibras agrícolas más útiles, siendo usado en su mayoría en las industrias textiles. Sin embargo hay una multitud de otros usos para esta fibra natural.

El arbusto algodonero tiene de dos a seis pies (0.6 – 1.8 m) de altura y es nativo de muchas regiones subtropicales en el mundo. La mayoría de los algodoneros requieren de 180 a 190 días sin escarcha para madurar – un período de crecimiento muy prologado. Las flores blancas y rosadas se convierten en vainas, que a su vez se convierten en bagas, o cápsulas protectoras, que contienen las fibras y las semillas del algodón. Cuando las bagas maduran, estas se abren para exponer las fibras blancas del algodón.

La mayoría de los algodoneros en los Estados Unidos, Europa y Australia son cosechados mecánicamente, mientras que en los países en vías de desarrollo, los trabajadores siguen recolectando el algodón a mano. El algodón recolectado se lleva a una desmontadora, en donde la fibra es separada de las semillas mecánicamente. El aceite de la semilla de algodón es extraído para ser utilizado en una variedad de productos desde pintura hasta margarina. La sémola de la semilla de algodón que queda después que el aceite ha sido extraído, se le da de comer al ganado como un suplemento de proteína

El algodonero fué cultivado y usado por los pueblos antiguos de las regiones subtropicales del mundo. Por ejemplo, los aztecas en la América Central y los persas en el suroeste del Asia (Irán) sembraban variedades diferentes del cultivo. Al final de los 1700, el algodón fué uno de los materiales crudos que ayudaron a impulsar a la Revolución Industrial de la industria textil de Inglaterra.

Tal vez en ningún lugar del mundo cambió el algodón el paisaje de una región tanto como en la América del Sur. La invención de la desmontadora mecánica de algodón por Eli Whitney en 1793 estimuló dramáticamente la producción de algodón en el Sur de los Estados Unidos. Antes de la invención de la desmontadora, la fibra del algodón era separada de las semillas a mano, una tarea intensiva que consumía tiempo.

El algodonero continúo siendo un cultivo importante en el Sur de los Estados Unidos aún después de la Guerra Civil. Sin embargo, durante los 1930, el gorgojo de bagas infestó los campos algodoneros por toda la region y forzó a muchos de los agricultores a abandonar los cultivos. El pequeño pueblo de Enterprise al sur de Alabama tiene un monumento al gorgojo de bagas, la peste que forzó a los agricultores locales a diversificarse a ganado y a otros cultivos.

El declive más grande en la producción de algodón en los Estados Unidos vino en los 1960 y los 1970 cuando las fibras sintéticas fueron introducidas a los consumidores. La demanda por las fibras naturales cayó de pico, a medida que los sintéticos fueron pregonados como las telas del futuro. Los Estados Unidos cosecharon 32 millones de acres (13 millones de hectáreas) en 1909, pero solo 12.2 millones (5 millones de hectáreas) ya para 1974 y 9 millones (3.6 millones de hectáreas) en el 2009. En 2011, los cultivadores de algodón de los EE.UU. habían plantado o planeado plantar aproximadamente 12.3 millones de acres (5 millones de hectáreas) de algodoneros.

Hoy en día, Texas lleva delantera en los Estados Unidos de la producción algodonera con un objetivo de 6.2 millones de acres (2.5 millones de hectáreas) para el 2011. Georgia le sigue con 1.4 millones (566,560 hectáreas) seguido por Carolina del Norte con 694,000 acres (280,852 hectáreas) y Arkansas con 589,000 acres (238,360 hectáreas).

Una bala de algodón pesa casi 480 libras (217 kg). El mayor productor de algodón del mundo es la China, con aproximadamente 33 millones de balas. La China es seguida por la India (27 millones), los Estados Unidos (18 millones), Pakistán (10.3 millones) y Brasil (9.3). Por supuesto, las grandes industrias textiles en la China y la India consumen la mayoría del algodón cultivado allí.

Mundialmente, se ha pronosticado que el cultivo algodonero va aumentar un 7 por ciento en el 2011-12. Esto pondría cerca de 89 millones de acres nuevos (36 millones de hectáreas) para el cultivo, impulsado por los altos precios en 2010-11. En los Estados Unidos, la mayoría de los acres nuevos que están siendo cultivados son a expensas del maíz y la soja.

Justo en Marzo cuando los precios del algodón alcanzaron niveles altos, cayó la demanda por el hilo y la tela. Como consecuencia, los precios del algodón han empezado a deslizarse una vez más. Estas fluctuaciones de los precios subiendo y bajando crean problemas mayores para los agricultores algodoneros, cambiando sus decisiones de qué cultivos plantar y cuanto. Las leyes de oferta y demanda son fundamentales para la economía básica de la agricultura, pero con cada año viene una apuesta.

The author(s)

Y esto es Geografía en las Noticias™. 10 de junio 2011. #1097.

Co-autores Neal Lineback, Profesor Emérito de Geografía de la Universidad Appalachian State University, y Geógrafa Mandy Lineback Gritzner. Jane Nicholson Directora de Noticias de la Universidad, sirve como redactora técnica. Traducción al Español por Laura I. Brandkamp.

Fuentes: GITN #204, “Cotton’s Comeback,” March 5, 1992; http://www.cotton.org/econ/reports/annual-outlook.cfm ; y http://www.thedailystar.net/newDesign/news-details.php?nid=186159

 

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