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LA GRAN BARRERA DE CORAL DANADA

LA GRAN BARRERA DE CORAL DANADA

A principios de abril un barco de carbón chino encalló en la costa de Queensland, Australia, embarrancándose a toda velocidad en un bajío cerca de la Gran Barrera de Coral. El barco derramó tres toneladas (2.7 toneladas métricas) de aceite en las aguas de los alrededores creando una marea negra hasta de casi dos millas (3.2 km.) de largo. Esto podría significar un desastre para el arrecife de coral más grande del mundo.

Los arrecifes de coral son montículos o crestas compuestas de carbonato de calcio. Los corales, que son colonias de animales vivientes pequeñitos, excretan un exoesqueleto duro que forma los arrecifes. Encontrados más comúnmente en las aguas tropicales poco profundas, específicamente en el Océano Pacífico, los corales también pueden existir en una escala más pequeña como corales de aguas profundas y de aguas frías.

De acuerdo con la mayoría de cálculos, los arrecifes de corales de aguas poco profundas componen cerca de 110,000 millas cuadradas (284,300 km cuadrados) del suelo marino. Si todos los arrecifes de coral de aguas poco profundas del mundo fueron puestos lado a lado, llenarían un área un poquito más grande que la del estado de Texas. Aún así, esta área es solo 0.015 por ciento del área total del océano.

Paradójicamente, los arrecifes de coral contienen más del 25 por ciento de la biodiversidad del océano. Esto es más de un cuarto de las especies marinas del mundo, incluyendo peces, moluscos, y equinodermos (un filo de animales marinos que incluyen las estrellas de mar, los erizos de mar, los pepinos de mar, los dólares de arena, y otros) y las esponjas que viven en los arrecifes de coral.

Ningún otro ecosistema en el planeta contiene más formas de vida en un área tan limitada como los arrecifes de coral. Las selvas son el otro ecosistema único que se le acerca a la cantidad de biodiversidad que se encuentra en un arrecife de coral.

Además de su valor como centro de biodiversidad, los arrecifes de coral son importantes para el turismo y las industrias pesqueras lo mismo que para la protección de la costa. De hecho, el valor económico anual global de los arrecifes de coral se calcula en $30 mil millones.

Desafortunadamente, los arrecifes de coral son ecosistemas muy frágiles. Debido a que son sensibles a la temperatura del agua, están particularmente amenazados por los cambios climáticos. En algunas áreas, el aumento en la temperatura de los océanos ha causado blanqueamiento en los corales, un blanqueado que daña a los corales. Estos también son susceptibles a la sobrepesca y a los contaminantes, especialmente esos que se encuentran en escorrentía de las áreas agrícolas que puede promover el exceso de crecimiento de las algas.

La Gran Barrera de Coral, ubicada en el Oeste del Océano Pacífico frente a la costa noreste de Australia, tiene más de 130,000 millas cuadradas (336,700 km. cuadrados) de área, que es más de dos y media veces más grande que el estado de Virginia. Yace en el Mar del Coral, corriendo paralelo a la costa de Queensland por 1,242 millas (2,000 km.), extendiéndose de la costa hasta el mar abierto. La Gran Barrera de Coral comprende el 19 por ciento del área global total de los arrecifes de coral y ve aproximadamente a dos millones de visitantes cada año.

Comparado con los otros arrecifes de coral del mundo, la Gran Barrera de Coral no sufre tantas amenazas humanas. La densidad baja de población en la Australia y el clima seco, que previene la mayoría de la correntía de agua dulce, contribuyen a la protección del arrecife de coral.

Además, debido a que la Australia es un país bastante desarrollado, pocas gentes dependen de los arrecifes de coral para sus fuentes de alimentación. Por consiguiente, hay en la Australia un apoyo nacional fuerte para la conservación del arrecife de coral y la administración de recursos.

Según la Voz de America (voanews.com), le podría tomar 20 años a la vida marina de la Gran Barrera de Coral para recuperarse del daño causado por el barco de carbón chino. Cuando el buque de carga encalló, las corrientes oceánicas lo arrastraron por el suelo marino, aplastando corales y plantas y embadurnándolos con pintura que tiene la potencia de ser toxica.

Los trabajadores de rescate pudieron descargar las 950 toneladas (862 toneladas métricas) de aceite que estaban guardadas en los tanques de combustible — pero no antes de que tres toneladas (2.7 toneladas métricas) se hubieran derramado en el arrecife de coral. El barco encalló en un área en donde el transporte comercial marítimo está restringido para proteger el arrecife de coral. La tripulación del barco sin duda enfrenta cargos y les requerirán que paguen multas por entrar sin permiso a la zona. Además, a los dueños del barco les requerirán que paguen las calculadas decenas de millones de dólares para el esfuerzo de la limpieza.

El Ministro de Transporte de Australia ha anunciado que nuevas regulaciones van a ser establecidas para regular a los barcos extranjeros que están usando las aguas y los puertos australianos. Siendo una de las Siete Maravillas del Mundo, la Gran Barrera de Coral es un tesoro internacional.

The author(s)

Y esto es Geografía en las Noticias™. 7 de mayo 2010. #1040.

Co-autores Neal Lineback, Profesor Emérito de Geografía de la Universidad Appalachian State University, y Geógrafa Mandy Lineback Gritzner. Jane Nicholson Directora de Noticias de la Universidad, sirve como redactora técnica. Traducción al Español por Laura I. Brandkamp.

Fuentes:

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